Au pied de la lettre | Al pie de la letra

Marie s’est dite anéantie1 par l’annulation du voyage qu’elle se promettait tant de faire. Son amie Marguerite lui répond : « pourtant, tu existes encore ». Prendre un mot « au pied de la lettre », c’est l’interpréter littéralement, en faisant fi2 de tout sens imagé ou de l’atténuation du sens de certains mots avec le temps.

Les fondamentalistes chrétiens prennent la Bible au pied de la lettre.
Le juge a interprété le contrat au pied de la lettre, faisant fi de l’intention réelle des parties.
Arrête de tout prendre au pied de la lettre.

Pourquoi le « pied » de la lettre ?

Il faut comprendre ici le mot « pied » au sens de « base », ce sur quoi repose quelque chose. De ce sens on en tire facilement celui de « base d’évaluation ». « Prendre au3 pied de la lettre », c’est interpréter quelque chose en prenant comme base la lettre (les mots tels qu’on les lit).

Dans le dictionnaire Littré, on trouve d’ailleurs cette citation de Boileau4 : « est-ce au pied du savoir qu’on mesure les hommes ? ». Autrement dit, doit-on mesurer la valeur d’un homme en se basant sur son savoir ? Notez qu’à part « au pied de la lettre », on n’emploie plus « au pied de » au sens de « sur la base de ».


1 « Anéantir » signifie « détruire ». « Être anéanti par une nouvelle » : être privé de sa capacité d’agir ou de réagir, comme [si on] avait cessé de vivre (source: Usito).
2 «Faire fi de»: ne pas tenir compte de.
3 Pour les amateurs d’étymologie, « au » est une contraction de « à le », où « à » signifie « avec »: « prendre avec le pied de la lettre ».
4 Nicolas Boileau (1636-1711), écrivain et critique français, auteur de la célèbre maxime: « ce que l’on conçoit bien s’énonce clairement, et les mots pour le dire arrivent aisément » (autrement dit: réfléchissez avant d’écrire).


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